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sábado, junio 12, 2021
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Nacen otra vez demonios de Tasmania en libertad

Siete crías nacieron en una reserva natural en Australia milenios después de ser exterminados. Que puedan sobrevivir es otra cuestión.

MELBOURNE (Australia) – Rosadas, sin pelo, sordas y ciegas, las crías de apenas un mes de edad eran del tamaño de un maní sin cáscara.

Sin embargo, fueron un descubrimiento trascendental para los conservacionistas que salieron a través de un denso bosque de eucaliptos en la niebla del amanecer con la esperanza de encontrarlos.

Unos 3.000 años después de que los demonios de Tasmania fueran aniquilados en el continente australiano, siete crías nacieron a principios de este mes en su terreno natural.

Demonios de Tasmania liberados en la naturaleza el año pasado en el sureste de Australia.. Foto Cristian Prieto/WildArk, via Associated Press

Demonios de Tasmania liberados en la naturaleza el año pasado en el sureste de Australia.. Foto Cristian Prieto/WildArk, via Associated Press

“Fue muy conmovedor”, dijo Tim Faulkner, presidente de Aussie Ark, el grupo de conservación que ha liderado los intentos de restablecer las poblaciones de los demonios, mucho después de que fueran eliminados en el continente, probablemente por los perros salvajes australianos, conocidos como dingos.

Al igual que los propios diablos, dijo Faulkner, el proyecto está todavía en sus inicios.

No está claro cómo se comportarían los animales fuera de la reserva natural de 400 hectáreas donde nacieron.

Pero, añadió, el primer paso era que los demonios “se reprodujeran y sobrevivieran, y lo hicieron”.

Las crías de demonios, encontradas en las bolsas de sus madres, son una señal prometedora en un momento en que los conservacionistas se enfrentan a un fuerte descenso del número de animales en el único lugar donde existen en estado salvaje: la isla de Tasmania, al sur de Australia continental.

Los demonios están siendo devastados por un cáncer facial contagioso que ha reducido la población en más de un 90%.

“Es realmente agresivo”, dice Faulkner.

“Su futuro es realmente incierto”.

Durante décadas, los científicos han intentado salvar a los diablos desarrollando vacunas, estudiando las variaciones genéticas que hacen que algunos de los animales sean resistentes al cáncer e intentando criar una población de criaturas no infectadas en el continente.

Si los demonios volvieran a arraigar en Australia continental, los beneficios podrían ir más allá del rescate de los animales en peligro de extinción.

Los conservacionistas afirman que hay pruebas de que el demonio de Tasmania, un marsupial carnívoro con una poderosa mordedura, es eficaz para reducir los gatos callejeros y quizá incluso los zorros, que han diezmado la flora y la fauna autóctonas de Australia.

Desde 2006, Faulkner y su equipo han trasladado demonios no infectados de Tasmania a Nueva Gales del Sur, donde dirigen un centro de conservación y un santuario que alberga a más de 150 de estos animales.

A finales del año pasado, liberaron a 26 demonios, machos y hembras, en el santuario, con el objetivo de que, con el tiempo, los animales puedan andar completamente libres.

La organización no da comida ni agua a los animales, dijo Faulkner, simulando un entorno natural, sin el peligro de los dingos.

A principios de este mes, revisaron las bolsas de dos de las hembras liberadas y encontraron las siete crías.

Los demonios de Tasmania nacen tras un período de gestación de sólo 21 días, y al principio son ciegos y no más grandes que un grano de arroz.

Aunque los nacimientos fueron un avance importante, algunos científicos advirtieron que criar a los animales en condiciones cercanas a las de la naturaleza estaba muy lejos de que sobrevivieran en zonas sin vallar donde corrían el riesgo de convertirse en presas o en animales atacados.

“Mantener una población próspera de demonios en la naturaleza es el objetivo de todos”, dijo Andrew Flies, inmunólogo de la Universidad de Tasmania que está desarrollando una vacuna para proteger a los diablos de Tasmania contra el cáncer.

Pero, añadió, “si se quitan las vallas, los demonios podrían no estar tan bien”.

Hamish McCallum, ecologista especializado en enfermedades y experto en demonios de Tasmania de la Universidad de Griffith, en Queensland, dijo que la verdadera prueba sería si las crías de demonios podrían sobrevivir hasta la edad adulta, cuando es más probable que se conviertan en presas de otros mamíferos más grandes.

Añadió que incluso si los demonios fueran capaces de sobrevivir en la naturaleza, los conservacionistas podrían enfrentarse a la oposición de los granjeros, algunos de los cuales en Tasmania han afirmado que los animales nativos están matando a sus corderos.

“No están realmente en la naturaleza porque están detrás de una valla”, dijo.

“Es un pequeño paso en la dirección correcta, pero sólo es un pequeño paso inicial”.

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